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Las Belugas y su visión acústica

Las belugas, también conocidas como "los canarios del mar", se caracterizan por lucir un hermoso color blanco cuando son adultos y por detentar el mayor número de vocalizaciones registradas hasta la fecha entre los animales acuáticos (de ahí su apodo). ¿Sabía que estas ballenas blancas son capaces de emitir 32 sonidos diferentes?, ¿o que utlizan un sistema de visión que ha inspirado a los sónares? Por todos estos motivos l'Oceanogràfic ha realizado la investigación más completa hasta la fecha sobre estos desconocidos cetáceos.

El Estudio Bioacústico en Belugas, presentado ayer en las instalaciones del parque, ha sido realizado por el coordinador del área de Investigación de l'Oceanogràfic de Valencia, Manuel Castellote. La investigación se ha centrado en dos objetivos: analizar el comportamiento acústico de las belugas y medir el impacto de la contaminación acústica fomentada por los humanos en estos mamíferos.

Uno de los mayores descubrimientos de la investigación ha sido conocer que estos cetáceos emiten "dos pulsos de ecolocalización simultáneos", explica Manuel Castellote.



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La ecolocalización, o visión acústica, permite a estos mamiferos la detección de objetos al emitir sonidos que rebotan cuando encuentran un obstáculo. La beluga calcula la distancia hasta el objeto gracias al tiempo de retardo entre la señal emitida y la recibida. Este técnica ha sido muy estudiada por la tecnología y podría aportar nuevas aplicaciones para los sistemas actuales de sónar. Otra de las conclusiones reseñables es el hecho de que las belugas presentan una capacidad auditiva muy desarrollada, altamente sensible a sonidos en un amplio rango de frecuencias y de carácter muy direccional

La investigación bioacústica, que empezó en 2003 con el estudio de dos ejemplares de esta especie que nadan en las aguas de l'Oceanogràfic, concluye que la parte "con mejor audición de las belugas es su mandíbula", sigue Castellote.

Los expertos trabajaron con crías y descubrieron que éstas emiten "sonidos exclusivos que no se habían localizado antes en las especies adultas", comenta Castellote. Estos sonidos se registran durante los primeros días de vida del animal para que éste tome contacto con su madre. El repertorio de vocalizaciones obtenido durante el estudio en un ejemplar adulto asciende a un total de 32 vocalizaciones tipo. El científico se mostró altamente sorprendido al registrar durante la investigación hasta 600 sonidos por hora en la conexión diaria de estos mamíferos. "La comunicación es una función vital en la vida de estos animales. Son unos seres muy vocales y necesitan interactuar entre ellos para sobrevivir", comenta Castellote.

El análisis de esta actividad vocal podría ser utilizado como medida indirecta en el bienestar de las belugas, que es la finalidad principal del proyecto. Según el coordinador de la investigación, cuando los animales están en una situación anómala "dejan de emitir sonidos", lo que podría ser utilizado como herramienta de diagnosis de enfermedades.

La investigación concluye que la contaminación acústica "impacta en el hábitat de las belugas siguiendo un incremento paralelo al calentamiento global". Así, el sonido de las hélices, las explosiones de las pistolas de aire o las ecosondas son algunos contaminantes acústicos generados por el hombre, que incluso pueden llegar a dañar el sistema auditivo de estos animales.

Durante los cinco años de indagaciones, el equipo de científicos viajó a las principales colonias de las ballenas blancas en el mundo, localizadas en Alaska, Rusia o Noruega. El estudio, con gran repercusión internacional, ha sido el principal proyecto de investigación realizado en l'Oceanogràfic. Su objetivo no es otro que la conservación del medio marino y natural, un propósito muy necesario en los tiempos que corren.

via: lasprovincias.

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